Malaria Stigende!

Kun få dage før hjemkomsten fra Kenya, en 23-årig britisk kvinde - lad os ringe til Mary, begyndte at føle sig svimmel. Den næste dag kæmpede hun med, hvad der føltes som en tømmermænd, men det var ikke; sensing problemer, hun besøgte et hospital. Marias instinkter var lydige: hun var blevet fældet af malaria. Desværre kom hendes diagnose for sent. Tidligt den tredje morgen faldt hun ind i koma og døde.

De fleste rejsende tænker på malaria som gårsdagens sygdom, pesten af ​​pith-helmeted explorers hacking deres vej gennem Congo. Faktisk er der 300 til 500 millioner tilfælde af malaria hvert år. Af disse resulterer 1.5 til 2.7 million i døden. De fleste malariaofre er fattige, ofte børn, uden adgang til det moderne arsenal af antimalariale lægemidler. Men med international rejse, der stiger med omkring 7 procent årligt, bliver et voksende antal vestlige rejsende udsat for sygdommen.

Hvert år bliver 1,200 til 1,500 amerikanske rejsende indlagt med malaria, når de vender hjem. Samlet set rammes så mange som 30,000 nordamerikanske og europæiske rejsende årligt, men vestlige rejsende sjældent dør af sygdommen. (Maria var uheldig: hun erhvervede den ene stamme, der kan være dødelig for mennesker, de andre er kun alvorligt svækkende.) Men som en art er vi særegent modtagelige for hubris. En undersøgelse viste, at halvdelen af ​​de rejsende, der passerer gennem Nairobi lufthavn, ikke tog deres antimalariale lægemidler som angivet. (Marys læger er ikke sikre på, men hun kan måske passe ind i denne kategori.) Men i stigende grad er selv den kloge rejsende i fare. Epidemiologer bemærker med alarmen, at malaria er ved at blive resistent over for alle kendte stoffer, netop på et tidspunkt, hvor tredjelandes destinationer er blevet populære.

I århundreder blev sygdommen antaget at være forårsaget af knusningsbrudene af sumpene; dermed dets navn: mal aria, "dårlig luft." Faktisk er malaria forårsaget af en parasit, en mikroskopisk protozoan af slægten Plasmodium, som overføres af mosquitoes-især myggen af ​​slægten Anopheles. Selvom Anopheles myg findes overalt i verden, malaria er primært begrænset til troperne. 90 procent af tilfældene forekommer i Afrika syd for Sahara og to tredjedele af de resterende 10-procent i seks lande: Indien, Brasilien, Sri Lanka, Vietnam, Colombia og Salomonøerne. I de senere år har malaria også skubbet ind i det tidligere Sovjetunionens sydlige republikker. Når den er begrænset til landdistrikter, truer den nu byens bycentre: Nairobi, Abidjan, Dakar, Calcutta, Delhi.

Selv om nogle epidemiologer hævder, at global opvarmning kunne skubbe malaria, der er fremherskende i det sydøstlige USA i 18-tallet, tilbage i dette land, er de mest enige om, at medmindre vi vender tilbage til lean-tos midt i bassiner af stillestående vand, bliver vi bøde. Ikke desto mindre har nogle vestlige nationer haft nogle få mærkelige møder med sygdommen. Sidste år rapporterede Australien sit første tilfælde af "malaria i lufthavnen": En Queensland-mand kontrakterede sygdommen efter at være blevet bidt af en myg, der tilsyneladende havde hitchhiked på en international flyvning. Lignende tilfælde har skåret op omkring store lufthavne i Spanien, England, Frankrig og Schweiz, hvor Genève-baserede Verdenssundhedsorganisation trækker en stabil strøm af arbejdstagere og besøgende fra malaria-plagede lande. En læge beskrev endda en hændelse af såkaldt mellemlandingsmalaria, hvor en håndfuld rejsende blev syg efter deres fly brændt i Vestafrika.

Sådanne tilfælde er yderst sjældne - hvilket er lige så godt, da der ikke er meget du kan gøre for at forhindre dem. Regelmæssig "rejsendes malaria" kræver dog din fulde opmærksomhed.

Af de mange stammer af malaria parasitten, inficerer fire mennesker. Plasmodium vivax, som kan ligge sovende i din lever i flere år, findes over hele verden; ubehandlet, kan det medføre tilbagevendende, uarbejdsdygtig træthed. Den dødelige sort, Plasmodium falciparum, kan dræbe inden for 24 timer efter symptomens begyndelse. Alle fire stammer arbejder mere eller mindre på samme måde. En gang i blodbanen leder parasitten til leveren og etablerer butikken. Efter cirka to uger går det igen ind i blodbanen og begynder at inficere røde blodlegemer, popper dem, opsluger hæmoglobinet og tilstopper hjernekapillarier, der multipliceres hurtigt, da det sultner din iltkrop.

Kun på dette tidspunkt opstår ydre symptomer: træthed, anæmi, svimmelhed, feber eller kuldegysninger, kvalme. Kort sagt, malaria føles som jetlag, influenza eller madforgiftning, dets symptomer er let tilskrives et antal lidelser, der rammer den gennemsnitlige rejsende. Det er netop det, der gør det så snigende. Amerikanske læger synes ofte ikke at diagnosticere det. Selvom afrikanske læger gør (sloganet der er "Feber svarer til malaria, medmindre andet er bevist"), kan de ikke have medicinen til at behandle det. Meddelelsen er stadig klar. "Hvis du ikke føler dig helt rigtig, tag det alvorligt," siger Mary Galinski, grundlægger og formand for Malaria Foundation International. "Angiv malaria til din læge, og vær ikke bange for at være vedholdende."

Det valgte antimalariale lægemiddel var en behagelig lille profylakse kaldet chloroquin. Hvad p-piller var til sex, klorokin var til malaria: bevæbnet med klorokinpiller, den uberørte rejsende kunne besøge det soggeste, mest myggetrundede hjørne af jorden, helt sikret mod malaria-ørkenen. Men klodokins overherredømme er forbi. Bortset fra udvalgte områder i Mellemamerika, Caribien, Nordafrika og Mellemøsten, hvor stoffet stadig er effektivt, er chlorquin ikke længere det panacea, det engang var; malaria har udviklet modstand mod det. En ny generation af antimalariale lægemidler er steget i chloroquins kølvandet, med varierende grad af effektivitet i forskellige lande afhængigt af hvilken malaria stamme der hersker. Af disse lægemidler er den bedste og mest foreskrevne mefloquine. Mere kendt af sit varemærke, Lariam, forhindrer mefloquine malaria i de fleste dele af verden og anses for at være opadgående af 97 procent effektiv.

Problemet med mefloquine er dets bivirkninger eller i hvert fald rygter om dem - alt fra mild kvalme og svimmelhed til hallucinerende drømme og fuldblods psykoser. I det seneste har Storbritannien oplevet noget af en Lariam-skræmme, der fremmes af sensationelle nyhedsrapporter om mistænkt gyldighed. (I et øjeblik, der var værd for Twinkie-forsvaret, skyldte en skoleleder Lariam for hans forvirring af uddannelsesmidler.) Resultatet har været uheldigt: Antallet af malariaproblemer blandt britiske rejsende er steget fem gange i det forløbne år alene, stort set fordi folk har været bange for det bedste antimalariale lægemiddel.

Men ifølge Dr. Hans Lobel, en malariaforsker ved Centers for Disease Control i Atlanta, er der lidt solidt bevis for, at mefloquine faktisk forårsager udbredte psykotiske reaktioner. Lobel har beskrevet eller pored over snesevis af undersøgelser og undersøgelser af bivirkningerne af mefloquin og dets antimalariale kin, beskrevet af en forsker som "verdensekspert på mefloquine-psykoser". Et problem han fandt er, at mange påståede bivirkninger-søvnløshed, fordøjelsesbesvær, kvalme-er symptomer, der kan opleves i meget mere jordiske grunde. I det hele taget fandt han, at mefloquine er "lige så godt tolereret som chloroquine". Forekomsten af ​​alvorlige psykologiske reaktioner på mefloquin er omkring en i 13,000-som, Lobel noter, er en sekstende forekomsten i den generelle befolkning. "Det er ikke noget bevis på, at det ikke sker," siger Lobel, "men det gør det mindre sandsynligt." (Mine egne forældre, der tog migfloquine under en nylig rejse til Indien, udtrykte overraskelse da jeg spurgte om bivirkninger - de havde ikke oplevet nogen eller ej heller nogen i deres tourgruppe.)

Om et par år kan det ikke være noget, hvilket antimalarielt stof du tager. Malaria bliver resistent over for dem alle. Allerede i det nordlige Thailand, langs grænsen til Burma arbejder mefloquine ikke længere. Og den eneste profylaktiske der stadig virker der, doxycyclin, virker ikke som den engang gjorde. "Der er ingen helbredende stoffer [for den malaria-stamme], der egner sig overhovedet," siger Dr. Amir Attaran, grundlægger af Malaria-projektet, en lobbygruppe. "Hvis du er i det nordlige Thailand, selvom du har gjort alle de rigtige ting, taget det rigtige stof, og du får sygdommen, er dit eneste håb at bede." Nogle forskere frygter, at inden for et årti, Plasmodium falciparum, den dødelige stamme af malaria, kunne udvikle multilægemiddelresistens.

For at gøre sager værre er der få nye antimalariale lægemidler i horisonten. Ifølge en 1996-rapport fra National Academy of Sciences, udvikler ikke et enkelt vestligt lægemiddelfirma et. Med føderal og international finansiering af malariaforskning svæver på et ynkeligt niveau, siger Attaran, "det tager ikke en raketforsker at se, hvor vi kommer om ti år."

Alan Burdick, tidligere videnskabsredaktør ved New York Times Magazine, er på arbejde om en bog om invasive arter, der skal offentliggøres af Farrar, Straus & Giroux i efteråret.

Forebyggelsesfonden
Først: "Helt positivt, se din læge før en tur til troperne", siger Dr. Amir Attaran, grundlægger af Malaria-projektet. (Hvis du er i tvivl om, hvorvidt du risikerer at komme i kontakt med malaria, hvor du skal hen, skal du besøge Centrene for sygdomsbekæmpelses websted: www.cdc.gov/travel. Det viser sundhedsrisici for destinationer rundt omkring i verden og giver opdateret information om hvilket antimalarielt lægemiddel anbefales til hvilken destination.) Vis din læge en kopi af din rejseplan. Hvert antimalarielt stof har en varierende grad af effektivitet i forskellige dele af verden. Afhængigt af dine rejseplaner skal du måske pakke så mange som tre forskellige stoffer.

Anden: "Tag medicin!" siger attaran "Antallet af mennesker, der tror et lægemiddel, har magiske egenskaber, hvis det bæres i en kuffert, er utroligt, det er ikke en talisman. Du kan ikke hænge det rundt om halsen som hvidløg. Tag det og tag det regelmæssigt. Det er dit eneste forsvar ." De fleste malariaprofylaktika skal indtages i mindst fire uger efter at have returneret fra din rejse; glem ikke at gøre det.

Tredje: Undgå myg. (Sure, ligesom du håber at tiltrække dem.) Brug lange ærmer og bukser, især om aftenen, når fejlene er mest aktive. Pak et myggenet og sov under det. Brænd insektspoler om natten. Hvis du får et valg, tag hotelværelset med vindueskærme. Og slid afstødende. Mærker indeholdende deet er særligt effektive; en koncentration på 30-procent vil være tilstrækkelig. (Jeg spildte engang fuldstyrkeindretningen på min schweiziske hærkniv og smeltede plastik.) Citronella, der til tider var begunstiget som en "naturlig" afstødende, virker ikke men også, og kræver næsten timeløs anvendelse.

Når du er hjemme, hold øje med dit helbred i et par uger. Hvis pludselig feber eller sygdom rammer, tøv ikke med at ringe til din læge. Og sørg for at fortælle ham eller hende, hvor du lige har været.