West Meets East I Venedig

I 1869, da han var 26 år gammel, besøgte Henry James Venedig for første gang. Ligesom mange New England grandees søgte James i Europa de græsk-romerske antikvitets monumenter og renæssancen. Men Venedig synes først at have skuffet ham. "Jeg kan ikke for mit liv overgive mig til Italiens geni," skrev han til sin bror, William. Han sagde, at han følte "mere og mere min uforgængelige Yankeehood."

James blev ikke meget imponeret af enten St. Marks eller Ducal Palace, som den engelske kritiker John Ruskin havde kaldt "verdens centrale bygning" for at have kombineret romerske, Lombard og arabiske stilarter af arkitektur. "Rejsende ledsagere", en kort historie James offentliggjort et år efter den første tur til Venedig, synes at udtrykke sin forfatters holdning til mærkværdigheden af ​​Markuspladsen, da hovedpersonen beskriver sig som en "halvstummet rejsende i en alder af en enklere og mere forfærdelig tro. Jeg var gået fra Europa, jeg var i øst. "

James vidste ikke sikkert, at han havde snuble over en væsentlig historisk kendsgerning om Venedig: dens intimitet med øst. Byen var blevet rejst, som den britiske politiker og romanforfatter Benjamin Disraeli satte det fra "det skæmmende Orients skæbne". Venetianer, der forfølger asiatiske varer, foretog lange rejser århundreder før europæisk alder for efterforskning, der begyndte med renæssancen. Det var den rigdom, der blev skabt af denne handel med Asien, der forvandlede Venedig, som begyndte i det sjette århundrede som en skæve afvikling på øen Torcello, ind i Middelhavets største by og gav det et maritim imperium, der nåede så vidt som Cypern . En koloni af venetianske handlende eksisterede i Alexandria fra det 14 århundrede. Tyrkere, arabere, armeniere, grækere og afrikanere rejste til byen, og endda etablerede faste udposter i den.

For moderne følelser synes byen ikke at have ændret sig meget over tid. Med sin skønhed og glamour tjener den nu som en trøst, dog midlertidig, for dem af os, der lever buffet og forvirret af den moderne verden. Men byen belyser også en lang og kompleks historie af kulturelle møder mellem øst og vest. Denne historie beskriver en anden måde at leve i en økonomisk og kulturelt indbyrdes afhængig verden - noget der tager os ud over de buzzwords, vi nu bruger (globalisering, sammenstød af civilisationer) for at forstå de urolige tilstand i vores egne forbundne samfund.

Jeg vidste vagt om Venedigs østlige forbindelser, da jeg først besøgte det i 1998. Jeg var under spell af Thomas Manns symbolbelastede novella Døden i Venedig. Det første sted jeg gik til da var Lido, på hvis øde strand, midt i det mauriske ekstraordinære Hotel Excelsior og Hotel des Bains's Art Deco-elegance, udfolder Manns raffinerede forfatter-hovedrolle sin passion for en ung dreng.

Lido, med sine brede veje og promenader, var anerkendt af Vesten, ligesom de byer, jeg havde set siden jeg forlod Indien i 1996. De rummelige barokke paladser og store boulevarder i Paris, renæssancens byhuse i London og den mock-romerske storhed i Mall i Washington, DC - de er alle i overensstemmelse med min ide om det moderne vesten, hvis enorme præstationer inden for videnskab og teknologi fra renæssancen fremad syntes at have nået en apotheose i gitterglaset i Manhattan.

Jeg var ikke forberedt på sporene i Venedig, der stadig vises af sin forbindelse til øst. At være i Venedig selv skulle tages tilbage til min barndoms præmodernige verden: de små middelalderbyer i Indien, labyrinten i gyderne, hvor en lejlighedsvis forfaldne palæ stod midt i bygninger af gammel eksponeret mursten og de dystre huse i hvis trange, ofte vinduesløse værelser jeg havde drømt om at flygte.

Den dappled lys på vandet og stenene, og den kølige fugt af gyderne, bragte tilbage minder om milde vinter eftermiddage i Benares. Frem til Markuspladsen, der vender mod det underligt kendte kæmpestor af kupler, søjler og hovedstæder, følte jeg mig selv tilbage i de arkade gårde af de store moskeer og madrasser (seminarier) i Indien, hvor butikkerne foretager spor, mørke passager pludselig åbner ud i udvidelser af lys og farve.

Jeg vidste ikke, at andre rejsende til Venedig havde følt det samme. Besøg i 1782 havde den engelske forfatter William Beckford skrevet: "Den mangfoldighed af eksotiske varer, parfume af kaffe, skyggen af ​​markiser og synet af grækere og asiatiske mennesker, der sidder på tværs under dem, får mig til at tænke mig i basarerne af Konstantinopel. " I 1850 havde den franske forfatter og esthete Théophile Gautier beskrevet St. Marks som en "orientalsk drøm". Beckford havde været mere eksplicit: "Jeg kan ikke hjælpe med at tænke på Markus er en moske."

Min egen følelse af déjà vu blev forklaret delvist, da jeg læste Ruskin på St. Mark's in Stones of Venice: "Det har charmen af ​​farve til fælles med størstedelen af ​​arkitekturen såvel som af producenterne i øst, men venetianerne fortjener særlig opmærksomhed som de eneste europæiske folk, der synes at have sympatiseret fuldt ud med den store instinkt af de østlige racer ... mens borgerne og baronerne i Norden byggede deres mørke gader og grise slotte af eg og sandsten, dækkede handelshandlerne i Venedig deres paladser med porfyr og guld. "

Det var lettere at opfatte og forstå mauriske påvirkninger i Spanien og Sicilien, som araberne styrede i århundreder. Men hvordan havde Venedig absorberet sine østlige påvirkninger? Og hvordan har de formået at være så skjult?

I de første syv århundreder af sin eksistens havde Venedig set mod Byzantium for sin handel, sikkerhed, kunst og identitet. Men som det byzantinske imperium svækkede, og araberne hurtigt spredte sig over Middelhavet, udviklede venetianerne stærkere forbindelser med Levanten og derefter endnu længere med krydderierne i Indien og Centralasien, der blev en del af et globalt handelsnet. Venetianerne proklamerede endelig deres uafhængighed ved at slukke og plyndre Konstantinopel i 1204.

I løbet af de næste tre århundreder kom de i endnu tættere kontakt med de sofistikerede by- og multifatis civilisationer, der havde udviklet sig i den islamiske verden. Få mennesker havde troet de østlige fortællinger fra Marco Polo, der havde fået tilnavnet Marco Il Milione (af millioner løgnen). Nu så mange venetianere for sig de fantastiske byer Bagdad, Damaskus og Kairo.

Ligesom husholdningsindretningerne i middelklassen amerikanere definerer mange menneskers ambitioner i vores nyligt globaliserede verden, så inspirerede den luksuriøse livsstil for elitene i muslimske byer engang imitation over hele den islamiske verden. Den nouveau-riche venetianerne søgte også at indføre østlige vaner på iøjnefaldende, hvis elegant forbrug. Orientalske silke, tæpper, keramik (især kinesisk porcelæn) og glas var meget efterspurgte blandt den føderale adel og det stigende borgerskab - de hjalp med at give det venetianske maleri sine overdådige farver.

Venetianerne udtrykte også deres politiske magt i termer inspireret af eller lånt fra muslimske lande. Den hellige palads gotiske facade, der blev påbegyndt i midten af ​​det nittende århundrede, understregede byens lukrative handelsforbindelser med øst. Dens pink-hvide lozenge mønster var almindeligt i muslimske moskeer og grave langs Silkevejen i Centralasien, hvor venetianske købmænd rejste ofte. Krenellerne på paladsets tag var sandsynligvis inspireret af lignende dekorationer i Kairo. Marmorristene på Markus Basilika blev modelleret på de store Umayyad-moske i Damaskus. Den venetianske styrende klasse vedtog arabiske ord: sikka, takst, arsenale, sofa.

Spor af den middelalderlige verden af ​​handlende og købmænd overlever nu i området omkring Campo Dei Mori i det nordlige Venedig. Forfald her, i modsætning til i meget af Venedig, er mere end en patina; det hænger sørgeligt i luften. På Palazzo Mastelli er der en baselettelse af en kamel, der stammer fra det 14 århundrede. Ikke langt på Fondamenta dei Mori står statuen for en orientalsk købmand med en oversize turban vagt på facaden af ​​huset, hvor Tintoretto engang boede.

Man kan kun undre sig over, om Tintoretto, søn af en silke dyer, havde nogen forbindelse med muslimske købmænd, når man ser på hans 1562-maleri St. Mark Gemmer en Saracen fra Shipwreck på Accademia. I det samme overvældende rige galleri lurker mauriske slaver uforstyrret i Veronese's version af den sidste nadver. En marmorstron med arabiske indskrifter sidder i kirken San Pietro di Castello, som var Venedigs største katedral indtil 1807, da Markus tog sin plads.

I modsætning til det meste af Vesteuropa, med sine sværdglade korsfarere, valgte Venedig ofte vejen for kompromis med den islamiske verden. Dens modvilje mod at bekæmpe muslimer irriterede ofte paven i Rom. Religion var vigtig for venetianerne, men ikke så meget som handel og sameksistens. I 1454 undertegnede Venedig en fredsaftale med den osmanniske sultan Mehmed II kort efter at han erobrede Istanbul og sluttede kristen styre i øst. Femogtyve år senere sendte Doge of Venice Gentile Bellini til Istanbul, hvor han malede, memorably, sultanen og en drengskribent. Bellinis to år blandt tyrkerne kan forklare de overvejende tyrkiske købmænds overvejende betydning Processionen i Markuspladsen.

To år efter at Bellini havde afsluttet dette store lærred, opdagede portugisternes havrute til Indien og Venedigs betydning som et center for handel med østreduktionen. Udforskningen af ​​den nye verden og renæssancen inden for kunst og arkitektur begyndte at give venetianere såvel som andre europæere en følelse af at tilhøre et stort kontinent kaldet Europa.

Hvis byen havde kigget væk fra Europa, da den steg til hidtil uset velstand og magt, blev det snart langsomt trukket med erobringer og konflikter ind i det italienske fastland. I 1797 blev den endelig invaderet og besejret af Napoleon. Efter åbningen af ​​Suez-kanalen i 1869 blev Venedig et stop på Storbritanniens kejserlige hovedvej til Indien. Østen begyndte nu ikke i Venedig, men i Suez.

Reabsorbedet til Europa, Venedig tilbød praktiske metaforer til romanister, der søger at definere de nye verdener, der er blevet besejret af medborgere. Venedig "var ikke Europa" til EM Forster, men i modsætning til Indien havde den "skønhed i form". Thomas Mann i sin berømte historie for at undslippe sine kedelige forfædres borgere i Tyskland, identificerede Venedig med det rationelle og apolloniske vest, der kun var truet af et øst for ukontrollable dionysiske energier.

Shorn af sine asiatiske foreninger blev Venedig en del af XIII århundredes europæiske og amerikanske religion kaldet "kultur". Kun sådanne rige og indflydelsesrige besøgende som Henry James nød det privilegium at rejse da. Disse store turister skabte et sentimentalt og romantisk billede af Venedig som en by uden for tid og historie, der har overlevet til denne dag.

Dette er uheldigt. For billedet fordyber Venedigs ekstraordinære nutidens relevans. Det gør det sværere at huske, at byen er, hvor øst og vest mødtes, for det meste i både handel og kunst, og hvor multikulturalisme var en ubevidst, dagligdags virkelighed, der blev omhygget af næsten alle dens indbyggere, snarere end et politisk slogan af etniske minoriteter . For byens mest resonante budskab er det i dag sikkert: at en civilisation blomstrer mest, når den er åben for ydre påvirkninger, når den ophører med at være en fæstning og lader sig blive et korsvej, et tilfældighedssted møder og uventede minglinger.

Jeg var i Venedig for længe siden, da jeg i en avis leste en morgen om, at pave Johannes Paul II, der klart var bekymret over verdens tilstand, havde udnævnt en udsending til en "dialog", han ønskede at føre med religiøse figurer i den islamiske verden . Pressen i Italien syntes fuld af rapporter om sådanne store og tilsyneladende meningsløse bevægelser. Men jeg vendte ikke bladet i min avis til at læse videre, og da jeg længe længe i Caffè Florian, begyndte et langt og forgæves brev til paven at komponere sig i mit sind.

Jeg tænkte på at opmuntre ham til at starte sin dialog med Kirkens gamle modstander, islam, i Venedig, den by, der ofte havde ignoreret sine forgængers opfordring til korstog mod de vantro. Selvfølgelig skrev jeg aldrig til paven, men nu kan jeg ikke hjælpe med at tænke på, at Venedigs ulydighedsopgave sandsynligvis tilbyder nogle lektioner i diplomati til os alle. Endnu mere: byens pragmatiske kosmopolitisme kan være en modgift mod de ideologiske delirier i en verden, der mister at røre ved sin fortid.

PANKAJ MISHRA er en bidragende redaktør for Rejse + Fritid. Hans seneste bog, En ende til lidelse: Buddha i verden (Farrar, Straus & Giroux), vil blive offentliggjort denne måned.

Markus Basilika
TILGANG TIL GOLDEN ALTER $ 1.90; TREASURY $ 2.50. PIAZZA SAN MARCO; 39-041 / 522-5205

Ducal Palace
ADMISSION $ 13.50. 1 PIAZZA SAN MARCO; 39-041 / 271-5911

Palazzo Mastelli
Kamelens baselettelse ligger på facaden mod Rio Madonna. NÆR CAMPO DEI MORI

Tintorettos Hus
Stop ved den litografiske studio næste dør. 3400 FONDAMENTA DEI MORI; 39-041 / 722-081

Gallerie dell'Accademia
ADMISSION $ 8. CAMPO DELLA CARITA; 39-041 / 522-2247

Basilica di San Pietro di Castello
ADMISSION $ 3. 70 CAMPO SAN PIETRO; 39-041 / 275-0462